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40億光年外傳來5個強烈信號,穿透300萬光年外星系,要回復嗎?
2023/04/14

根據《天文學與天體物理學》(Astronomy & Astrophysics)雜志上發表的一項新研究[1],利用位于荷蘭的全新升級射電望遠鏡陣列,天文學家探測到了5個強烈的宇宙無線電信號,它們穿透了位于300萬光年外的星系,其源頭遠在40億光年之外。那麼,這種無線電信號究竟是「誰」發出的呢?要不要回復呢?

1901年,人類實現了利用無線電波進行遠距離通信。幾乎只要一瞬間,無線電信號就從3500公里外的歐洲跨過大西洋,傳播到美洲。因為無線電波也是屬于電磁波,就像可見光那樣,以將近每秒30萬公里的光速傳播,只是它們無法直接通過肉眼看到,需要用天線來接收。

此后,經過多年發展,無線電通信走進了我們的日常生活。同時,無線電通信技術也在太空探索領域大放異彩。我們可以與近地軌道上的空間站進行即時通信,也能與38萬公里外的月球探測器進行通信,甚至還能與238億公里外的旅行者1號取得聯系。

122年前發出的無線電信號,不僅跨過了大西洋,而且也穿過地球大氣層,進入浩瀚的宇宙中。經過1年的傳播,這個信號就會離開太陽系,進入星系際空間。如今,這個信號已經來到距離地球122光年外的地方。

過去一百多年來,人類發出的無線電信號,或多或少都會不可避免地擴散到宇宙中。不僅如此,人類還曾多次利用射電望遠鏡,主動向宇宙發送信號,例如,1974年,利用當時口徑最大的射電望遠鏡(305米)——阿雷西博射電望遠鏡,天文學家向2.5萬光年外的M13球狀星團發送了信息,如今該信號已經傳播到49光年之外。

如果宇宙中真的存在外星智慧物種,并發展出科技文明,他們也很可能利用無線電波進行通信,所以就有望接收到人類發出的無線電信息。同時,如果外星文明也向宇宙中發送無線電信息,人類也有望接收到。因此,天文學家對于來自宇宙中的無線電信號非常感興趣。

在這項新研究中,天文學家探測到了很特殊的無線電信號,它們的持續時間只有短暫的幾毫秒,但釋放出的能量最多能夠達到太陽一整年產生的能量總和。天文學家把這種強烈的宇宙無線電信號稱之為快速射電暴。

此次探測到的快速射電暴非常強烈,它們穿透了300萬光年外的三角座星系(M33),最終到達地球。三角座星系是銀河系的近鄰,同屬于本星系群,它是肉眼可見最遠的河外星系。通過定位,天文學家找到了這些無線電信號的源頭,位于40億光年外的遙遠星系之中。

40億光年的距離表明,這些無線電信號在宇宙中行進了40億年的時間才來到地球上。換言之,它們早在40億年前就已經發射出來,那時地球才剛誕生5億年,包括人類在內的任何高等生命都還不存在,只有剛在海洋中誕生不久的原始生命。

跨越40億光年的遙遠距離,信號仍然能被接收到,這意味著信號源頭的功率極高。關于它們的來源,目前還沒有定論,一些天文學家認為可能是由中子星這樣的極端天體產生的。

但也有天文學家認為,這些神秘的信號可能來自外星文明。哈佛大學天文學家阿維·洛布(Avi Loeb)表示,它們可能來自遙遠宇宙中的外星發射器,外星文明利用極其強大的射電發射機,為諸如光帆這樣的星際飛船提供動力。

如果真是接收到外星文明信號,包括霍金在內的許多人相信,聯系外星文明不是明智的選擇,因為就怕來者不善。能來地球的外星文明,其科技必然碾壓人類,入侵地球是輕而易舉的事情。

不過,以當前人類的科技力量,回復40億光年外的信號是不現實的,人類還沒有這種能力。就算能回復,對方也要至少再等40億年才能接收到人類的回信,不要說那時他們的文明還在不在,說不定他們在發出這些信號的40億年里,早已走向毀滅。

過去數十年來,人類在不斷搜尋來自宇宙中的可疑無線電信號。在探測快速射電暴、脈沖星的同時,也在搜尋宇宙中可能存在的智慧文明,人類在宇宙中是否孤獨的問題也許會有得到解答的一天。

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